Tajikistan Blocks Facebook and Independent News Websites

On March 3, Internet providers in Tajikistan cut local access to Facebook, the social-networking service, along with another four independent news websites. The blocking was ordered by the state-run communications agency, which cited technical reasons. However, media and analysts suggested that the move reflected the authorities’ determination to limit the space for political expression at home and control the flow of uncensored information from outside (www.news.tj, March 3, 5).

The block on Facebook echoes measures taken by a number of other restrictive regimes, including China, Iran and Pakistan. Analyst Saimuddin Dustov blames the development in Tajikistan on Russian media outlets, which portray social networks as sources of unrest. Despite the limited Internet penetration in Tajikistan, Facebook’s popularity has recently been on the increase there. The platform has become an outlet for expressing frustration with the government. In addition, the Islamic Revival Party (IRPT), Tajikistan’s largest and most influential opposition group, as well as a number of opposition movements in exile have actively used Facebook to mobilize support. Local analyst Zafar Abdullayev believes that the authorities imposed a ban on the social network because they began seeing it as a source of political threat (www.news.tj, March 3, 13).

The other four websites that have been blocked are Russian-language news platforms. The article that appears to have triggered the blocking was published on a Russia-based website, Zvezda, on March 1. The article, entitled “Tajikistan on the Eve of a Revolution,” analyzes political and security dynamics in the country based on what it alleges are the minutes of Rahmon’s meeting with key government officials on November 24, 2011. A scanned copy of the minutes in Tajik, marked as secret and supposedly signed by the president, is also published, without any indication of how the document was obtained.

The minutes summarize the orders allegedly given by Rahmon to his ministers of interior and justice, heads of the committees for national security (GKNB) and religious affairs (CRA), and presidential advisers. According to the document, security agencies have been instructed to undertake a “political mapping” of the country’s areas, collecting the names and addresses of IRPT’s members as well as all individuals who took part in the pre-civil war mass protests in Dushanbe in 1992. These agencies have also been ordered to investigate the sources of IRPT’s funding, reinforce the surveillance of its members and induce them to leave the party. The President’s advisers have been instructed to support state media in preparing materials discrediting the IRPT and its leadership (www.zvezda.ru, March 1).

Although the authorities have denounced the minutes published on the website as fake, a number of Tajik experts who wished not to be named believe the document is authentic. They suggest that developments that have occurred in the country since November 2011, particularly the increased persecution of IRPT’s activists and independent clerics, appear to stem from the orders given at the November meeting. They also assert that the government’s response to the disclosure of the minutes seems to confirm its authenticity. After the document became available, the IRPT convened extraordinary sessions of its political council and the presidium on March 8. Following the meeting, the party announced that it is “deeply concerned about the recently emerged threats to peace, national unity, constitutional rights and freedoms of citizens, activities of political parties, and the foundations of civil society,” blaming the emergence of these threats on the government. The party has also demanded that “the leadership of the country take measures necessary to stop the persecution and other illegal and provocative actions directed against the IRPT” (www.news.tj, March 6, 7; http://www.nahzat.tj, March 8).

Two other news websites, TjkNews and CentrAsia, have apparently been blocked because they reprinted the article from Zvezda. Some analysts have suggested that the blocking of Facebook was also ordered after users began to share and discuss the article from Zvezda on the website (www.regnum.ru, March 7). The remaining website, Maxala, was blocked seemingly because it had published a number of articles highly critical of Rahmon.

The shutdown of the websites, particularly of Facebook, has drawn harsh criticism both at home and abroad. An association of Tajikistan’s Internet providers announced that the ban on websites was damaging to the country’s international reputation and constituted a “direct threat to national information security”. Major independent media groups in Tajikistan as well as the Organization for Security and Cooperation in Europe (OSCE) said the ban restricted the constitutional freedoms of Tajik citizens and demanded that the authorities lift the ban. On March 9, Internet companies were allowed to restore access to Facebook (www.news.tj, March 6, 9, 10).

Access to those websites that remain restricted might also eventually be restored in Tajikistan, just the way it had happened before. However, the damage done by the leaked document to the government’s relationship with the IRPT will be quite difficult to repair. Ultimately, this can lead to the growing influence of radical elements within the party, with potentially dire consequences for the country’s security.

(By Alexander Sodiqov, published originally on the Eurasia Daily Monitor, March 26, 2012)

About these ads

6 Comments

Filed under Authoritarianism, Human Rights, Internet, Media, Social media, Tajikistan

6 responses to “Tajikistan Blocks Facebook and Independent News Websites

  1. Tajik Official Cites ‘Crime’ As Facebook, News Sites Still Blocked

    RFE/RL, March 09, 2012

    DUSHANBE — Facebook and several independent news websites remain blocked in Tajikistan, and an official has suggested the cutoff may be linked to potential national security concerns.

    Access by Tajiks to Facebook and the Russian-language sites centrasia.ru, tjk.news.com, zvezda.ru, and maxala.org has been cut off since March 3, apparently in response to an order from the state communications agency.

    Tajikistan’s representative to the Organization for Security and Cooperation in Europe (OSCE), said in a statement that Internet sites and media have to be “accountable” for their actions.

    The statement, from envoy Nuriddin Shamsov, also said government has a duty to provide national security and “combat cybercrimes.”

    Earlier this week, the OSCE called on Tajikistan to end the Internet blocks, calling the development “worrying.”

  2. Tajikistan allows access to Facebook

    AFP, March 11, 2012

    Authorities in Tajikistan on Sunday allowed access to Facebook following an outcry from international organisations over the recent blocking of independent media sites.

    “Yes, we’ve allowed access to Facebook but we don’t know how long it will last,” said a spokesman for an Internet provider in the Tajik capital Dushanbe. “If we again receive a signal to shut it down we will have to comply.”

    The Tajik authorities had a week ago ordered Internet providers to block access to Facebook and several other independent sites, including the Russian news site http://www.zvezda.ru.

    The move has caused an outcry from international organisations like the Organization for Security and Cooperation in Europe and Reporters Without Borders.

    The blocked sites regularly publish articles critical of President Emomali Rakhmon’s regime. Nearly 30,000 people use Facebook in Tajikistan, a former Soviet republic in Central Asia that borders Afghanistan.

  3. Tajikistan: Facebook Access Restored; News Sites Remain Blocked

    EurasiaNet, March 10, 2012

    Authorities in Tajikistan appear to have lifted their weeklong ban on the social networking site Facebook.

    Users in Dushanbe say they have been able to access the site again on March 10. The Asia-Plus news agency reports that the government Communications Service verbally told Internet service providers (ISPs) they could restore access to the site late on March 9. Several news websites remain inaccessible.

    Earlier in the week, Asia-Plus published a letter from the head of the Communications Service, Beg Zukhurov, ordering the blockage. Zukhurov denied the site was blocked, saying it was down for “prophylactic maintenance” and that access would be restored. But few believed him because he used the occasion to lash out at journalists who defame “the honor and dignity of the Tajik authorities,” and said authors of such content should be made “answerable.”

    The kerfuffle over Facebook began late on March 2 when, apparently reacting to an article severely criticizing Tajikistan’s long-serving president, Emomali Rakhmon, authorities blocked the site where it originally appeared, Zvezda.ru, and three others, along with Facebook. The Organization for Security and Cooperation in Europe criticized the “worrying development” and urged Dushanbe to restore access to the sites. “Despite occasional blocking of certain websites in Tajikistan, Internet has remained largely free,” the OSCE representative on freedom of the media, Dunja Mijatović, said.

    Throughout the week, users were able to access Facebook through proxy servers. Moreover, at least one ISP reportedly never followed the Communications Service order.

    Facebook use has exploded in Tajikistan over the past year, though still only a relatively small number of citizens have access to the Internet. Throughout Central Asia, authorities have responded nervously to what they see as the potential “Arab Spring effect” of social networks. But this week’s mini-scandal adds to a list of embarrassing episodes for Rakhmon, brought on by overzealous officials who believe they’re protecting the president’s reputation.

    In a step that may be positive for Tajikistan’s media, on March 10 Rakhmon pledged to alter legislation to make “slander” and “insult” – charges often used to silence journalists in Tajikistan – administrative rather than criminal offenses, Avesta reports. He made the promise during a speech to journalists to mark the 100th anniversary of the first Tajik newspaper. It is unclear how that will affect the punishment for those crimes, and if journalists will continue to be charged with extremism for reporting on Islamic movements.

  4. Генеральная прокуратура проверяет деятельность ПИВТ

    Asia-Plus, 30/03/2012

    Сотрудники Генеральной прокуратуры Таджикистана ведут проверку деятельности Партии исламского возрождения Таджикистана (ПИВТ). Об этом сегодня, 30 марта сообщает таджикская служба радио Би-би-си со ссылкой на члена политсовета ПИВТ Хикматулло Сайфуллозода.

    По его словам, наряду с сотрудниками Генпрокуратуры финансовую деятельность ПИВТ также проверили и представители налоговых служб. «Кроме того, ведется проверка деятельности всех наших офисов в районах и областных центрах страны», – добавил Сайфуллозода.

    Между тем, по словам Сайфуллозода, согласно законам Таджикистана деятельность политических партий должна проверяться министерством юстиции.

    Анонимный источник в прокуратуре сообщил Би-би-си, что деятельность ПИВТ как и всех остальных партий проверяется на основании утвержденной программы прокуратуры. Однако от других политических партий пока не поступало подобных сообщений.

    «Представители Налогового комитета проверили все наши финансовые документы и отправили на рассмотрение в прокуратуру», – также сообщил Сайфуллозода.

    Кроме того, Комитет по делам религии направил предупреждение в ПИВТ, о том, чтобы члены партии воздержались от молитв в здании партии.

    «В тексте письма говорилось, что комитет в курсе, что иногда члены партии собираются все вместе и читают молитву, и мы должны прекратить это. Ранее подобное письмо было направлено и министерством юстиции, поэтому руководство партии официально объявило своим сторонникам, чтобы они больше не читали намаз в здании. Сейчас же все наши члены читают молитву только в мечетях», – отметил Х. Сайфуллозода.

    Он отметил, что проверка со стороны Генпрокуратуры началась еще в прошлом месяце, но после публикации на сайте «Полярная звезда» материала под заголовком «Таджикистан накануне революции», где были выложены секретные документы правительства страны, сотрудники прокуратуры ушли и появились вновь только накануне.

    Как напоминает ИА REGNUM, в данной статье речь шла о закрытом заседании правительства Таджикистана, на котором власти потребовали провести работу со сторонниками ПИВТ, чтобы вынудить их покинуть партию, а также постараться пресечь ее деятельность. Также предлагалось сократить количество мечетей, публиковать негативные материалы о лидерах ПИВТ и составить списки тех, кто принимал участие в митингах оппозиции в 1992 году. Предполагаемая сканированная версия протокола этого заседания правительства появилась и широко обсуждалась в социальной сети Facebook. Реакция властей была незамедлительной. Через несколько дней после появления статьи был закрыт доступ к Facebook, а также к ряду других сайтов, в том числе «Полярной звезде».

    Хикматулло Сайфуллозода считает, что и нынешняя проверка деятельности ПИВТ проходит в рамках поручений правительства, изложенных в данной статье. «Мы очень хотели бы поверить, что эти данные фальшивка, но реальность нынешней политической ситуации в стране наводит на мысль, что это правда», – отметил Сайфуллозода.

  5. Генпрокуратура Таджикистана: Протокол 32-20 был иного содержания

    Asia-Plus, 14/04/2012

    Генеральная прокуратура Таджикистана заявила, что настоящий текст протокола 32-20 с правительственного заседания, проведенного 24 ноября прошлого года, не совпадает с содержанием документа, который был опубликован на сайте «Полярная звезда» в начале марта этого года.

    Такой официальный ответ получили депутаты таджикского парламента от Партии исламского возрождения на свой запрос в Генеральную прокуратуру. Как сообщили «АП» в штабе партии, в официальном письме прокуратуры говорится, что заседание с участием президента действительно было, но его тема неверно истолкована на российских веб-сайтах.

    «В ответном письме также говорится, что в тексте протокола, выложенного на сайтах, имеет место фальсификация. Между тем, генеральная прокуратура не сообщила ничего о реальном содержании протокола 32-20, лишь подтвердив сам факт проведения этого заседания», – отметили в ПИВТ.

    Напомним, в конце февраля на сайте «Полярная звезда» была опубликована статья под заголовком «Таджикистан накануне революции». В статье повествуется о закрытом заседании правительства Таджикистана, на котором таджикские власти потребовали провести работу со сторонниками ПИВТ, чтобы вынудить их покинуть партию, а также постараться пресечь ее деятельность. Также предлагалось сократить количество мечетей, публиковать негативные материалы о лидерах ПИВТ и составить списки тех, кто принимал участие в митингах оппозиции в 1992 году.

    Предполагаемая сканированная версия протокола этого заседания правительства появилась и широко обсуждалась в социальной сети Facebook. Реакция властей была незамедлительной. На следующий день после появления статьи был закрыт доступ к сети Facebook, а также к ряду других сайтов, в том числе и к сайту «Полярная звезда». В то время как доступ к Facebook был открыт через неделю, но сайт «Полярная звезде» все еще остается блокированным.

    6 марта международный обозреватель российской газеты «Коммерсант» Сергей Строкань в своем заявлении в адрес посольства Таджикистана в России сообщил, что не имеет отношения к статье «Таджикистан накануне революции», которая была опубликована 2 марта в издании «Полярная звезда». Он, в частности, «выразил недоумение и категорически опроверг свое авторство данной статьи». Строкань также отметил: «я не настолько глубоко знаком с ситуацией в Таджикистане, чтобы писать о ней пространные статьи, поскольку никогда не был в республике».

    Между тем, руководства ПИВТ заявляет, что «хотя и сомневаются в действительности протокола, но отношение властей к партии в районах страны заставляет верить в существовании этого протокола».

  6. Pingback: Tajikistan’s Capital Mayor Meets with Facebook Users · Global Voices

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s