Tajikistan: Facebook Users Probe Social Networking Possibilities

An interesting article by David Trilling from the EurasiaNet.org (July 7, 2011).

Tajikistan: Facebook Users Probe Social Networking Possibilities

This spring, when 15 young activists gathered outside Tajikistan’s state electricity supplier during an energy crisis to “lay flowers for the dead electricity,” they anticipated spending a night in jail. But the country’s first documented “flash mob,” a protest that lasted less than 30 minutes on April 8, passed peacefully. To the organizers’ surprise, it had an unintended effect, thrusting into popular consciousness something exciting and new – Facebook.

The local press covered the event in detail, describing how the social networking platform brought the demonstrators together. Though some Tajiks had long embraced Facebook as a tool for staying in touch with friends, the mini-protest became an advertisement for some of the site’s broader networking features. Russian keep-in-touch websites like Odnoklassniki.ru and VKontakte.ru are still prevalent in Tajikistan, but Facebook, which supports Russian language but not Tajik, is growing quickly in popularity because, unlike those other platforms, it helps likeminded people find each other, says Alexander Sodiqov, a local analyst.

Moreover, “Facebook is sexy,” Sodiqov, himself an active Facebook user, told EurasiaNet.org. Young Tajiks studying abroad started bringing Facebook home a few years ago, so the site has cachet as something foreign and hip.

In Central Asia, particularly since the so-called Arab Spring, governments have been nervously contemplating the potential political ramifications of social media. Certainly, as social networking spreads, users are finding it a convenient outlet for expressing frustration with government projects and policies. In Tajik cyberspace, where some users predictably hide behind avatars and pseudonyms, the new forum has made political discussion a bit more sophisticated.

“Facebook can definitely mobilize people to debate political issues,” said Sodiqov. “For example, when you post something about Rogun” — Dushanbe’s controversial plan to build the world’s tallest hydroelectric dam — “there are lots of comments.”

Ravshan Abdullaev, director of the Eurasia Foundation of Central Asia’s Tajikistan office, says the online discussions are not overtly rebellious, but they do address policy issues in a substantive manner. For example, in Hissar, a western town, authorities recently remodeled an ancient fortress with modern bricks. “People discussed it on Facebook. Then Asia-Plus [a popular local news agency] wrote about it. And now a lot of local newspapers are asking, ‘Why?’ The same thing is happening with discussions about the construction boom in Dushanbe.”

Facebook’s greatest limitation in Tajikistan is the country’s modest Internet penetration. A 2009 survey found that only 8 percent of Tajikistanis get online at least once per month, most of the users being concentrated in the capital. Compared with neighboring countries, Tajikistan, with 20,000 Facebook users according to the site’s advertising module, is small fry. Kyrgyzstan, a slightly smaller country, has 50,000; Kazakhstan, Central Asia’s regional economic powerhouse with roughly twice Tajikistan’s population, has 400,000. Of those who get online in Tajikistan, 96 percent use the Internet in Russian; 22 percent use it in Tajik.

Nonetheless, two recent riots – very rare events for Tajikistan – raise questions about Facebook’s potential as a mobilizing tool. Both disturbances occurred after football games. The first, on June 14, seems to have started spontaneously when a referee made a controversial, last-minute call that led to a win for a team partially owned by the son of President Imomali Rahmon. Complaining of favoritism, fans of the opposing host team, Ravshan Kulyab, turned violent, until forcibly disbursed by riot police using tear gas and concussion grenades. The following week, fans used the team’s Facebook page to call for supporters to attend a game in Dushanbe; reportedly, they did not call for protests or disturbances, but after the match the team’s devotees again clashed with riot police.

Based on anecdotal evidence, Facebook seems to be growing in popularity, and its devotees are eager to make the most of it, without turning the resource into a threat to authorities.

Journalist-cum-activist Zafar Abdullayev (no relation to the Eurasia director), who organized April’s electricity “funeral,” wants to show that Facebook “is not just about Arab revolutions.” He hopes the website will help foster dialogue with authorities. He is trying to convince each ministry to open a page where users can register complaints and make recommendations.

“If we want reforms, we don’t need a fight. We must only find a correct way and this is it,” he told EurasiaNet.org. He added that most users expect some of their new “friends” to be security agents monitoring their conversations, which in turn prompts self-censorship. And although Abdullayev, who stepped down in January as editor of the Avesta news agency, writes high-profile commentaries condemning corruption and government abuses, he does so in more mainstream media, including his former agency.

To underscore Facebook’s apolitical side, Abdullayev created a group, Beautiful Tajikistan, which he says is designed to bring like-minded people together for socializing, games and charity events. The group’s administrators bar members who discuss politics, religion or nationalism. In keeping with that trend, Eurasia Foundation’s Abdullaev, a group member, used Facebook to raise funds for a local orphanage, pulling in “seven times more” than he had hoped.

While Zafar Abdullayev is excited by Facebook’s potential for generating productive public policy discussion, he does not believe it could provoke mass unrest or revolutionary change. If that kind of turmoil were to happen, he reasons, it would be “unexpected, […] something without a leader, something unorganized.”

“There are some people online who try to mobilize people and say, ‘We’ve had enough, we need Tunis.’ But what happened in Tunisia or Egypt is not going to happen here,” he said. “This isn’t the same climate. There is still a long way for Facebook to go to become that strong.”

3 Comments

Filed under Internet, Media, Social media, Tajikistan

3 responses to “Tajikistan: Facebook Users Probe Social Networking Possibilities

  1. Мобилизация через социальные сети по-таджикски

    Немецкая Волна, 09.01.2012

    Мобилизацию через социальные сети пытаются освоить и в Таджикистане. Благодаря Facebook состоялась акция в память о Парвизе Давлатбекове, убитом в новогодние праздники. Проведению таких акций мешают обыденные проблемы.

    Акция в память о Парвизе Давлатбекове, состоявшаяся в Душанбе 8 января, – самая недавняя из организованных в Таджикистане посредством социальной сети Facebook. Молодой человек был убит в Душанбе в Новый год. Правоохранительные органы говорят о преступлении, совершенном на бытовой почве. Но многие в Таджикистане, в том числе и пользователи Facebook, не исключают религиозных мотивов. 24-летний Давлатбеков был одет в костюм Деда Мороза, а нападавшие якобы выкрикивали “неверный”.

    Почтить его память пришло около 70 человек, среди собравшихся были и родственники убитого. Небольшое число участников организаторы объяснили тем, что идея появилась за два дня до мероприятия и оповещены о нем были не более 250 человек. Акцию планировалось провести в Центре исмаилитов, так как убитый был приверженцем этого исламского течения, однако администрация центра отказалась впускать участников в здание.

    О трудностях – объективных и субъективных

    По словам одного из организаторов Камиля Арешова, представитель Центра исмаилитов дал предварительное согласие с условием, что информация об этом мероприятии не будет распространяться и сама акция пройдет с малым количеством людей. В итоге те, кто пришел, стояли на улице. А один из участников сообщил, что накануне ему звонили из правоохранительных органов и интересовались характером планируемой акции.

    На сегодня в Facebook зарегистрированы более 20 тысяч жителей Таджикистана, что составляет менее одного процента жителей страны. Столь низкие цифры объясняются тем, что в сельской местности, где проживает 70 процентов населения, интернет практически недоступен. Для жителей городов доступ сильно ограничен в осенне-зимний период, когда подача электроэнергии жестко лимитируется.

    Примечательно, что поводом для первого флэш-моба в Таджикистане весной 2011 года стал энергетический кризис. Тогда около 15 человек собрались возле штаб-квартиры госэнергокомпании “Барки точик” и устроили символические похороны энергетики страны.

    В основном – благотворительные акции

    За минувший год в Таджикистане через Facebook были организованы десятки различных акций. Подавляющее большинство из них – благотворительные: помощь детям-сиротам, домам престарелых, инвалидам. Проводились акции по уборке территорий от мусора, различные культурные мероприятия и встречи.

    Несколько раз пользователи Facebook обращались к правительству и президенту Таджикистана с призывом решить наболевшие проблемы общества. Для диалога с властями была создана специальная группа “Платформа”. Ее участниками являются около полутора тысяч человек. Правда, диалога не получается. По словам участников дискуссии, чиновники избегают контакта с гражданами и в интернете.

    А вот местные СМИ активно пользуются Facebook. Они регулярно проводят в Сети различные опросы, обсуждения, собирают и распространяют информацию. По словам главного редактора газеты “Самак” Угулой Мухторовой, журналистам теперь легче получать данные из разных источников, искать новые темы для материалов. Активны в интернете и различные оппозиционные группы, находящиеся в основном за пределами страны.

  2. В Таджикистане заблокировали Facebook

    Asia-Plus, 03/03/2012

    В Таджикистане ряд провайдеров сегодня утром закрыли доступ к интернет-сайтам. В числе заблокированных оказалась и популярная социальная сеть Facebook.

    По данным источника в одной из компаний, предоставляющих интернет-услуги, ряд интернет-провайдеров получили письмо либо устные уведомления от Службы связи при правительстве Таджикистана, согласно которому компании «в связи с возникшей необходимостью» должны закрыть доступ к ряду сайтов.

    Список, как утверждают в компаниях, у всех разный, но три интернет-сайта обязательны для всех провайдеров. Это Facebook.com, Zvezda.ru, Tjknews.com. В списке есть и четвертый – Maxala.org.

    На данный момент доступ к социальной сети Facebook пока закрыли не все компании. Доступ к сайту Zvezda.ru, где 28 февраля был опубликован материал о Таджикистане, был закрыт практически всеми провайдерами еще накануне вечером.

    Напомним, что на территории Таджикистана до сегодняшнего дня были недоступны сайты «Фергана.ру» и «Центразия.ру».

    В настоящее время получить комментарий от Службы связи при правительстве Таджикистана пока не представляется возможным.

  3. Эксперты: Блокировка соцсетей неэффективный и недальновидный шаг

    Asia-Plus, 03/03/2012

    В Таджикистане сегодня был частично ограничен доступ к ряду интернет-сайтов, в том числе к популярной социальной сети Facebook. Как утверждают представители ряда интернет-провайдеров, заблокировавших сайты, распоряжение поступило к ним сегодня от Службы связи при правительстве Таджикистана, возглавляемого Бегом Зухуровым.

    Директор аналитического центра «Индем» Саймуддин Дустов, комментируя «АП» решение властей заблокировать социальную сеть, считает, что «это самое глупое, что можно было бы сделать с социальными сетями».

    «Люди, которые это сделали, недальновидные, и подставили президента. На данный момент только так можно было подставить дешево и по-крупному. Мне кажется, что это очередной удар по имиджу президента, по имиджу Таджикистана, потому что как активный пользователь социальных сетей и как исследователь социальных сетей могу с точностью утверждать, что никакой угрозы они для нас не несли. Хотя в последнее время появилось много «троллей», которые пытались что-то сделать», – отметил он.

    По его словам, сейчас в «таджикском фейсбуке» лидируют около 10 самых крупных по численности групп, но, по мнению С. Дустова, эти группы настроены конструктивно, беседы идут достаточно интересно.

    По утверждению аналитика, в Facebook менее 40 тыс. пользователей из Таджикистана, в то время как ВКонтакте более 100 тыс. аккаунтов, в «Моем мире» более 150 тыс. «Я думаю, что менее 3 тыс. в Твиттере и менее 40 тыс. в Facebook ничего не меняют», – говорит аналитик.

    «Мне кажется, что наша элита, которая является узником российского информационного зиндана, поверила в сказки российских СМИ, что соцсети являются источников «оранжевых» революций. Я глубоко убежден, что это не так, и нет никаких научных или околонаучных данных. Я думаю, что ведомство Бега Зухурова, будучи малообразованным, купилось на это, и советники президента по безопасности недостаточно компетентны, чтобы донести до него, какой огромный ущерб может нанести этот шаг имиджу Таджикистана и имиджу самого президента», – считает С. Дустов.

    Директор аналитического центра «Контент» Зафар Абдуллаев считает, что Facebook в Таджикистане «наказали», потому что видят как активизировались политические позиции в этой соцсети. По его словам, примером может стать та же Партия исламского возрождения Таджикистана, которая через социальные сети расширяет круг своих сторонников, или развитие таких групп в сети, как «Платформа», где идет очень большой поток обмена мнениями.

    «Вторая причина, может она парадоксальна, но в Facebook второй день подряд открыт аккаунт Махмадсаида Убайдуллоева – второго человека в стране. Вообще, последние 2-3 месяца его люди активно продвигаются в Facebook. Возможно, и это может быть причиной», – отметил З. Абдуллаев.

    Третье причиной, которую указывает эксперт, может быть активное обсуждение нового Налогового кодекса. Он утверждает, что эта тема больше всего обсуждалась именно в соцсети, где также сильно затрагивался персонал Зухурова.

    Между тем, эксперт считает, что подобные меры неэффективны, потому что в отличии от блокировки других сайтов, которые более чувствительны к падению посещаемости и менее связаны с Таджикистаном, то именно Facebook имеет приличную аудиторию, и половина из которой находится за пределами страны, то есть физически невозможно прекратить их общение. Также он говорит, что пользователи сейчас довольно продвинуты, и большая часть аудитории Facebook знает, как можно обойти с помощью безопасных протоколов или прокси блокировку.

    «В конце концов, это приведет к тому, что общество добьется отставки Бега Зухурова, придет нормальный человек и политика интернет и вообще связи будет несколько иной, прозрачной и демократичной, либо это приведет к дальнейшей эскалации конфликта между гражданским обществом и властью», – заключил собеседник.

    Директор общественной организации «Гражданская инициатива политики интернет» Мухаммади Ибодуллоев все еще сомневается в блокировке социальной сети Facebook. Он утверждает, что Facebook перешел с протокола http на https, и возможно, что здесь просто технические проблемы.

    «В любом случае любая блокировка неэффективная мера, она ничего, кроме возмущения пользователей, не дает. Если вы ожидаете, что по этой причине будет какой-то социальный взрыв, то ошибаетесь. Появятся новые сайты, куда люди привыкнуть заходить. Раньше пользователи активно посещали «Мой мир» и «Одноклассники», сейчас перешли в Facebook. Теперь они перейдут в другие соцсети, которые не заблокировали», – добавил М. Ибодуллоев.

    Напомним, что также за последние сутки ряд провайдеров заблокировали три других сайта: Zvezda.ru, Tjknews.com и Maxala.org.

    В настоящее время получить комментарий от Службы связи при правительстве Таджикистана пока не представляется возможным.

    По данным сайта Socialbakers.com, из почти восьмимиллионного Таджикистана Facebook пользуются 29 тыс. человек, что составляет 0,39% от общего числа жителей, или 4,15% от общего числа интернет-пользователей Таджикистана.

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s